Menu

Piscina de combustible nuclear gastado

Combustible nuclear

Combustible nuclear

El combustible nuclear es el material utilizado para la generación de energía nuclear. Se trata de un material susceptible de ser fisionado o fusionado según si su uso es la fisión nuclear o la fusión nuclear.

Nos referimos al combustible nuclear tanto al material (uranio, plutonio...) como al conjunto elaborado con dicho material nuclear (barras de combustible, composiciones de material nuclear y el moderador o cualquier otra combinación.

El combustible nuclear más utilizado es el uranio debido a que es el más idóneo en los reactores nucleares de fisión. Actualmente todos los reactores nucleares en producción para la generación de energía eléctrica son de fisión. A otro nivel, también se utiliza el plutonio como combustible nuclear.

El tritio y el deuterio son isótopos ligeros de hidrógeno que se utilizan en el proceso de fusión nuclear. La fusión nuclear, por el momento, no está lo suficientemente desarrollada para poderla aplicar en centrales nucleares.

¿Para que se usa el combustible nuclear?

Una central nuclear utiliza combustible nuclear para alimentar el reactor.

Los átomos del combustible nuclear se separan progresivamente por el proceso de la fisión nuclear. En cada una de estas reacciones, el material se transforma en otros elementos liberando energía térmica.

Esta energía calorífica se utiliza para obtener vapor e impulsar una turbina acoplada a un alternador. De esta forma, la central nuclear genera electricidad.

Para que el reactor funcione, la masa del combustible nuclear presente en el reactor alcanza la llamada masa crítica. La masa crítica es la cantidad necesaria para iniciar una reacción en cadena que es autosuficiente de manera estable.

Configuración de las barras de combustible en un reactor nuclear

El combustible nuclear se coloca en barras en el reactor. La colocación en barras se proporciona las siguientes ventajas:

El material fisionable debe colocarse con una disposición geométrica que maximice la eficiencia del efecto en cadena. Esta disposición debe tener en cuenta la necesidad de dejar suficiente espacio para insertar el moderador de neutrones.

Durante la fase de diseño de un reactor nuclear, también es necesario dejar espacio para las barras de control y los dispositivos de diagnóstico.

En teoría, la forma ideal sería la esférica, sin embargo, se usa una forma cilíndrica, obtenida por la combinación de un gran número de barras.

Ciclo del combustible nuclear

El ciclo del combustible nuclear es el conjunto de las operaciones necesarias para la fabricación del combustible destinado a las centrales nucleares. Las operaciones del ciclo también incluyen el posterior tratamiento del combustible gastado.

En el caso del uranio, el ciclo cerrado incluye:

  • La minería para extraer el uranio natural

  • Producción de concentrados de uranio

  • Obtención de uranio enriquecido (enriquecimiento de uranio).

  • Fabricación de los elementos combustibles

  • El uso del combustible en el reactor

  • La reelaboración de los elementos combustibles irradiados, para recuperar el uranio remanente y el plutonio producido.

Estas tareas las puede realizar una empresa nacional o internacional con el debido control de calidad.

Agotamiento y sustitución del combustible nuclear

A diferencia del combustible tradicional (por ejemplo, combustibles fósiles), el consumo de combustible en un reactor nuclear es muy lento. Una vez cargado en el reactor, dura generalmente durante años.

Por otro lado, las operaciones de recarga de combustible son considerablemente más complejas.

A diferencia de lo que sucede con otros tipos de combustibles, el producto de la reacción (la llamada escoria) no se dispersa. Estos productos permanecen principalmente dentro de las propias barras o elementos inmediatamente adyacentes.

Con el tiempo, las barras de combustible se vuelven cada vez más pobres en material fisionable. Cuando las barras alcanzan el punto en el que ya no es eficiente explotarlas, deben reemplazarse.

Dependiendo de la geometría del reactor, puede suceder que una parte del combustible se agote más rápido que otras partes: por lo general, la parte central se agota más rápido que la parte externa. La configuración de la barra es útil en este caso porque permite el reemplazo sólo de las partes más agotadas.

Las barras agotadas, así como el material en las inmediaciones, se han vuelto altamente radiactivas debido a la presencia de productos de fisión generados por las reacciones, así como a otro material que puede activarse durante el proceso de captura de neutrones o como resultado de otros procesos similares.

La eliminación de barras agotadas es, por lo tanto, la parte más compleja del desmantelamiento de la escoria del reactor nuclear.

Referencias

Autor:

Fecha publicación: 24 de marzo de 2015
Última revisión: 28 de noviembre de 2022