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Accidentes nucleares producidos en los
Laboratorios de Chalk River (Canadá)
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Accidentes nucleares en Chalk River

Los Chalk River Laboratories o Chalk River Labs y anteriormente llamados Chalk River Nuclear Laboratories son unas instalaciones situadas cerca de la población Chalk River, Ontario (Canadá) dedicada a la investigación de las reacciones nucleares.

La instalación nació en 1942 como consecuencia de la colaboración entre los investigadores nucleares británicos y canadienses. En 1944 se inauguraron los Laboratorios Chalk River y en septiembre de 1945 la instalación puso en funcionamiento el primer reactor nuclear fuera de Estados Unidos.

El NRX es un reactor nuclear de investigación, moderado por agua pesada, refrigerado por agua ligera. Se construyó en época de guerra con el objetivo de utilizarlo con fines militares, aunque los diseñadores contemplaban muchas otras aplicaciones civiles. En la actualidad los Chalk River Laboratories tienen una gran importancia en las aplicaciones médicas de la energía nuclear.

La planta nuclear de Chalk River sufrió un accidente nuclearLas instalaciones de Chalk River sufrieron dos accidentes nucleares en 1952 y en 1958. El primero de ellos se trataría del primer accidente nuclear civil de la historia de la energía nuclear.

Primer accidente nuclear en Chalk River

El primer accidente ocurrió el 12 de diciembre de 1952. El reactor NRX sufrió un fallo en el apagado que, junto con varias malas decisiones de los operadores de las instalaciones, provocaron una reacción en cadena que aumentó en más del doble la potencia reactor nuclear.

Los operarios abrieron las 4 válvulas de contención de la presión en el sistema de refrigeración, lo que provocó una explosión que destruyó el núcleo del reactor nuclear, provocando un derramamiento de combustible nuclear.

Inexplicablemente, el cierre de las barras de control no descendieron completamente en el núcleo del reactor. Una serie de explosiones de gas de hidrógeno (o explosiones de vapor) lanzó la cúpula de cuatro toneladas por los aires. Miles de partículas de fisión nuclear se liberaron en la atmósfera junto con un millón de litros de agua contaminada radioactivamente. El agua contaminada tuvo que ser bombeadas fuera del sótano y se vertió en zanjas poco profundas, cerca del río Ottawa.

El núcleo del reactor NRX no pudo ser descontaminado, sino que tuvo que ser enterrado como residuo radiactivo. En su lugar se colocó un nuevo reactor nuclear, todavía más potente, para poder continuar con su funcionamiento.

Jimmy CarterComo curiosidad, un joven Jimmy Carter (un ingeniero nuclear de la Marina de los EE.UU.) fue uno de los cientos de militares canadienses y estadounidenses que recibieron la orden de participar en la limpieza NRX como consecuencia de este accidente nuclear. Posteriormente seria presidente de los EE.UU.

En aquel momento todavía no es e había creado la Escala INES (escala internacional de sucesos nucleares), pero en la actualidad, debido a las características del accidente se situaría en el nivel 5 (accidente con riesgo fuera del emplazamiento).

Segundo accidente nuclear de Chalk River

Cinco años más tarde, en 1958, varias varillas metálicas de combustible nuclear de uranio del reactor NRU se sobrecalentaron y rompieron en el interior del núcleo del reactor. Una de las barras dañadas se incendió y se partió en dos, mientras estaba siendo eliminada de la base por una grúa robótica. Ésta cayó en un pozo poco profundo de mantenimiento.

La quema de combustible nuclear quedó allí, tendido mortíferos productos de fisión nuclear y la emisión de partículas alfa en todo el edificio del reactor de Chalk River. El sistema de ventilación estaba atascado en la posición "abierta", con lo que se contaminaban las zonas de acceso del edificio, así como un área importante a favor del viento en el sitio del reactor.

Un equipo de relevo de los científicos y los técnicos finalmente extinguió el fuego. Más de mil hombres estaban involucrados en las operaciones de limpieza después de estos dos accidentes en Chalk River.

Consecuencias de los accidentes nucleares de Chalk River

Más de 600 hombres fueron necesarios solo para la limpieza del NRU. Los informes oficiales de la AECL (Atomic Energy of Canada Limited) destacan que muy pocos de estos hombres fueron expuestos a una radiación excesiva, es decir, la mayor parte de las dosis de radioactividad registrados no superaron los niveles que se consideraron admisibles para los trabajadores en instalaciones nucleares en ese momento. Los informes también indicaron que no hubo efectos adversos en la salud causados por las exposiciones radioactivas recibidas.

Sin embargo, no se ha realizado ningún seguimiento médico para ver si la población de hombres involucrados en los accidentes de Chalk River en el futuro mostraron una incidencia más alta de lo normal de cáncer.

Referencias

Última revisión: 24 de agosto de 2015

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