Central nuclear de Isar, Alemania

Piscina de combustible nuclear gastado

Turbina de una central nuclear

Definición de Radionucleido

Un nucleido radiactivo, radionucleidos o radionucleido es un nucleido inestable y que por tanto degenera emitiendo radiaciones ionizantes. A pesar de que algunos físicos a veces emplean vulgarmente la palabraradioisótopo para designar embargo, hay que notar que el lenguaje estricto o formal de la física y tecnología nuclear es erróneo, ya que un nucleido y un isótopo no son lo mismo. Cuando un radionucleido emite radiactividadalcanza un estado más estable, que requiere menos energía que antes, y en general se transforma en otro nucleido diferente (o bien en el mismo, pero menos excitado, si ha emitido radiactividad gamma), que puede o no Fue también radiactivo. Este proceso radiactivo ocurre en principio de manera espontánea, pero el ser humano ha aprendido a provocar de manera artificial. En cualquiera de los dos casos la radiactividad resultante tiene exactamente las mismas características.

Los radionucleidos se caracterizan por tener una vida media finita, que puede ir desde pequeñas fracciones de segundo a miles de años. De hecho, algunos de ellos tienen una semivida tan larga que aún no se ha podido cuantificar experimentalmente e incluso los hay que se habían considerado, y para ciertas aplicaciones prácticas aunque se suele hacer, estables. Los nucleidos conocidos actualmente hay noventa teóricamente estables y doscientos cincuenta y cinco a los que no se les ha observado desintegrarse. Por otra parte, hay casi el doble, unos seiscientos cincuenta, a los que si se les ha observado radiactividad y que tienen una vida media de al menos una hora. En la Tierra se conocen unos tres mil radionucleidos de vida media superior a una hora, la mayor parte de los cuales (cerca de un 90%) son antropogénicos (producidos por los humanos), unos dos mil cuatrocientos de vida media inferior a una hora y aún otros tan inestables que su vida media es cortísima.

Los radionucleidos se aplican a la tecnología nuclear para obtener energía eléctrica, en la industria (controles de calidad, etc.), la medicina (radioterapia, etc.) y para armamento nuclear (básicamente a la propulsión de vehículos y herramientas para matar). Su utilización implica graves riesgos ambientales (contaminación radiactiva) y de salud (radiotoxicidad, envenenamiento por radiaciones, etc.), por eso hay que hacerlo con extremo cuidado. Cabe recordar que los radionucleidos de origen natural, como el uranio o el plutonio, existen en cantidades finitas en la Tierra, por eso hay que usarlos de una manera sostenible. Por otra parte, su uso genera residuos radiactivos,que pueden ser muy peligrosos y por los que el único tratamiento que se suele hacer es cubrirlos hasta que su radiactividad sea cercana a la natural. Los posibles tratamientos para los que tardarían más de una treintena de años en hacerlo (todo el combustible gastado de las centrales nucleares y para fines militares, por ejemplo) aún se encuentran en fase de teoría, investigación o experimentación.

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Última revisión: 1 de febrero de 2016

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