Central nuclear de Isar, Alemania

Piscina de combustible nuclear gastado

Turbina de una central nuclear

Qué es la energía nuclear

Qué es la energía nuclear

La energía nuclear es la energía en el núcleo atómico, es decir, la parte central de un átomo. Los átomos son las partículas más pequeñas en que se puede dividir un material. En el núcleo de cada átomo hay dos tipos de partículas (neutrones y protones) que se mantienen unidas. La energía nuclear es la energía que mantiene unidos neutrones y protones.

La tecnología nuclear nos permite transformar este tipo de energía en otros tipos de energía: energía eléctrica (en las centrales nucleares), energía cinética (en determinados sistemas de propulsión)...

El uso más común y conocido de la energía nuclear es la producción de energía eléctrica o electricidad.

Formas de aprovechamiento de la energía nuclear

Para poder aprovechar la energía nuclear presente en el núcleo de los átomos se puede hacer de dos formas: partiendo el núcleo de un átomo o fusionando el núcleo de dos átomos. En el primer caso lo llamamos fisión nuclear y en el segundo fusión nuclear.

La energía que produce el Sol, por ejemplo, proviene de reacciones de fusión nuclear. Pero actualmente reproducir las reacciones de fusión nuclear de forma artificial es muy difícil de modo que todos los reactores nucleares generan reacciones de fisión.

Cuando se produce una de estas dos reacciones físicas (la fisión nuclear o la fusión nuclear) los átomos experimentan una ligera pérdida de masa. Esta masa que se pierde se convierte en una gran cantidad de energía calorífica como descubrió el Albert Einstein con su famosa ecuación E=mc2.

Combustible nuclear

La gran mayoría de los reactores nucleares de potencia utilizan uranio enriquecido como combustible nuclear. El uranio es un elemento que se encuentra de forma natural que siguiendo un cierto proceso se logra enriquecerle para que sea más inestable. Que sea inestable significa que es más fácil de dividir, que es precisamente lo que se pretende hacer en un reactor nuclear.

Las reservas de uranio del planeta no se consideran ilimitadas por lo que la energía nuclear no se considera una energía renovable como podría ser la energía solar o eólica.

Aplicaciones de la energía nuclear

Aunque la producción de energía eléctrica es la utilidad más habitual existen muchas otras aplicaciones de la energía nuclear en otros sectores. Estas aplicaciones pueden ser para uso civil o militar. Existen un gran número de tratados y acuerdos para regular estas actividades.

Dentro de las aplicaciones civiles encontraríamos la generación de energía eléctrica o aplicaciones médicas, medioambientales, industriales.

Por otro lado, dentro de las aplicaciones militares estaría el armamento militar como la bomba atómica o la propulsión de vehículos militares como submarinos o la propulsión de misiles de largo alcance.

Vídeo - ¿Cómo funciona la energía nuclear?

En el siguiente video encontrareis una ràpida y resumida explicación sobre cómo funcionan los dos tipos más comunes de reactores de energía nuclear.

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Referencias

Última revisión: 31 de agosto de 2017